LRS-B隐身轰炸机?美军新型远程战略轰炸机LRS-B项目被诺斯罗普•格鲁曼公司拿下

2016-01-03 51军情网

LRS-B隐身轰炸机?美军新型远程战略轰炸机LRS-B项目被诺斯罗普•格鲁曼公司拿下,诺斯罗普•格鲁曼已经开始了“麦哲伦”计划,这个计划可能正是为LRS-B准备的大型载人航空器制造中心。这个计划建造的航空器中心,占地面积接近70000平方米,可容纳1500名工人,将于2019年完工。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

2015年10月27日下午,在美国国防部长Ash Carter、空军部长Deborah Lee James、和空军参谋长Mark A. Welsh出席的发布会上,五角大楼宣布诺斯罗普•格鲁曼(Northrop Grumman)战胜波音和洛克希德-马丁团队,赢得了为之奋斗了近10年的远程打击轰炸机(LRS-B)合同

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

事实美国筹划下一代轰炸机战略计划——LRS-B项目已经是几年前的事情了,而LRS-B则是根据前防长盖茨在2011年签发的一份保密备忘录,在“下一代轰炸机”(NGB)项目基础上启动的新采办项目。

LRS-B项目一波三折,美国早就提出新一代战略轰炸机的概念,但由于经济和政治原因被一再修改,换了好几个名称:2018轰炸机,下一代轰炸机(NGB),之后又升级为远程打击轰炸机(LRS-B)。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

LRS-B洛克希德-波音飞翼方案

而在10月27日的发布会上,则有一些重要的信息被第一次公布:合同内的飞机是一个完整的系统,包括了发动机和飞机的子系统,但现在不能透露发动机的型号和供应商。当总产量为100架时,每架飞机的造价为5亿6400万美元(2016年币值,此时一架B-2需要37亿美元),约合35亿8600万人民币。这架轰炸机会在2025年具备初始作战能力。在工程与制造开发(EMD)阶段会制造四架飞机,但空军并没有给出更为详细的信息。在这次决策中,制造工厂的问题并没有被考虑。但本次发布会并没有公布飞机的外形以及任何技术指标。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

也许会让人感到困惑的是,目前LRS-B项目的预算安排看上去更像一个生产计划,而不是一个研发计划,因为这次发布会没有公布这架飞机的任何技术细节,这可能意味着在这次发布会之前,LRS-B项目已经进行了许多技术发展和测试工作,诺斯罗普公司应该已经完成了各个子系统的配套选型。虽然这架轰炸机连外形都没有公布,但我们仍可以根据诺斯罗普•格鲁曼公司的技术路线来推断一下这架神秘轰炸机的大致情况。

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诺斯罗普对于飞翼隐身轰炸机的技术实力是毋庸置疑的。无论这架未来的轰炸机的研发进度进行了到了哪一步,诺斯罗普已经为美国生产了21架世界上唯一的载人飞翼隐形轰炸机B-2,并已经服役了快20年。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

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最近他们为空军研制了RQ-180飞翼隐形无人机,为海军研制了X-47B飞翼隐形无人机。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

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而反观洛马和波音,针对LRS-B项目,这三家公司提交的都是飞翼布局,洛马的RQ-170因为被伊朗捕获而世人皆知名声扫地,暴露了其在长航时无人机方面的短板。波音的X-45单从指标上就远逊于X-47B。

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而诺斯罗普公司和飞翼轰炸机的渊源可以一直追溯到上世纪40年代初,在当时惊为天人的YB-35重型轰炸机便是诺斯罗普公司的第一次尝试,当然,诺斯罗普是有备而来,在YB-35之前,他们已经把12种无尾布局的飞机送上了蓝天。飞翼布局作为轰炸机的优势很明显,升阻比高,这使得它相对于常规布局可以飞的更远,更快,也更为经济。更为重要的是,在YB-35试飞的时候,雷达经常无法搜索到它。但在那个年代,YB-35过于超前了,双对转螺旋桨和变速箱的问题一直难以解决,而且飞机极不稳定,难以操纵,试飞员甚至认为YB-35完全不适合用作轰炸平台——该机甚至不能保持稳定的航线,或以恒定的高度和速度进行飞行,平飞时伴有持续蛇形运动,这会干扰轰炸瞄准具。与B-29相比YB-49在投弹测试中的轰炸平均圆概率误差和范围误差都十分可怜,加之二战即将结束,使得军方逐渐对YB-35失去了兴趣。

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不过,诺斯罗普并没有放弃,最终在50年后用B-2打动了空军,值得一提的是YB-49(喷气版YB-35)和B-2的翼展都是172英尺。

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诺斯罗普是不折不扣的“飞翼控”,不过诺斯罗普也完全诠释了“付出终有回报”的道理。如果没有XB-35和YB-47,B-2和LRS-B的存在都是未知数。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

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可以确定的是,正是诺斯罗普丰富的飞翼布局设计经验打动了美国空军,从技术层面上来说,诺斯罗普无疑是最好的选择,而诺斯罗普在飞翼布局上的技术优势,又可以进一步压缩项目成本,控制飞机造价。空军压缩成本的办法十分简单,LRS-B项目必须使用成熟或半成熟的子系统,所以LRS-B是在现有的成熟平台上对于飞机性能进行升级的一架轰炸机,而不是新的高风险实验型轰炸机。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

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这就意味着在气动方面,LRS-B相对于B-2并不会有很大的变化,因为高航程和高载弹量一直是飞翼布局相对于常规布局的优势。在隐身方面,通过优化进气道和尾喷口等措施,降低LRS-B的全向雷达反射面积。除了雷达隐身,LRS-B应该还会通过遮蔽式尾喷口、涂覆伪装色等措施提高红外隐身及可见光隐身能力。而态势感知能力应该是LRS-B的主要升级项目,利用分布式孔径系统(包括有源射频和无源光电系统),LRS-B可以迅速完成对空中和地面目标的探测,并可以实施大范围电子探测和侦察。依靠隐身性能更好的数据链,LRS-B可以迅速接收命令,改变任务规划,攻击新的目标,并将获得的信息迅速转发给上级和其他作战单元。在本次发布会之后,LRS-B的生产也会在飞机成熟后缓慢进行,据报道,诺斯罗普•格鲁曼的合同包括前五批21架进行低速生产的LRS-B,这也意味着目前LRS-B至少可以生产21架,而这些飞机的价格会高于前文提到的5.6亿美元,空军全球打击司令部会决定这些飞机何时服役。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

如果LRS-B真的可以制造100架,对美国空军来说是最好的消息,目前美国战略轰炸机的中坚力量B-52的平均服役年龄是51年,而B-1也已经达到了29年,对于步入“老龄化”的美国空军战略轰炸机队来说,这100架LRS-B轰炸机无疑是雪中送炭。

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在空军对于轰炸机飞行性能没有跨代级进步的前提下,诺斯罗普•格鲁曼的技术实力并不是阻碍LRS-B项目的问题,真正的问题在于不到6亿美元的单机造价,如果成本控制失控,这个项依旧存在很大的风险。虽然诺斯罗普公司丰富的飞翼布局制造经验对成本控制可能会有一定的帮助,但是LRS-B的采购程序必须通过美国空军快速反应能力办公室的批准,而倒在快反能力办公室的前一个项目就是为大众所看好的X-37B太空战机,由于其高昂的成本,即使其性能满足美国空军的需求,大规模采购计划也一直并未被批准。反观美国空军新型飞机的研制过程,研制费用超支几乎是无法避免的问题,这也是LRS-B项目的头号问题。

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另一方面,LRS-B对这三家公司来说都是一个巨大的赌注,波音和洛马也在一份联合声明中表示“他们对27日的发布会感到十分失望,他们希望知道空军对于他们在价格和技术风险上面的评分”而空军也已于2015年10月30日向这两家公司告知他们失败的原因,并给他们100天的期限提交自己的抗议文件。目前LRS-B的多数信息依然无法得知,空军表示所有的子系统承包商都已经确定,但至今仍不愿意透露发动机由哪家公司提供。也许LRS-B的信息会逐渐公开,也许会像B-2一样在一个相对保密的环境下进行研制。但无疑是格鲁曼公司在B-2以及RQ-180无人机应用的全方位隐身,侦查和监视技术最终打动了空军。

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波音和洛马的反应在目前的财政和技术环境中并不难解释,在20世纪50年代,一架战斗从设计到退役可能不需要30年,而随着时间的推移,延寿计划变得越来越可笑了,今天的美国空军,超过40岁的一线战机随处可见,并且在短时间内不会有任何改变,这对美国空军来说是一个噩梦,对于承包商来说同样是一个噩梦,这意味着如果无法接到空军新型飞机的项目,就可能在半个世纪内都不会接到下一个同类型项目,虽然诺斯罗普•格鲁曼公司,洛克希德公司和波音公司这些美国综合大型作战飞机供应商的合同依然很稳固,因为他们制造的飞机将在美国各个军种服役几十年,这段时间内的维护升级合同只能交给这些公司自己去完成。但在几十年间缺乏某种类型飞机的设计制造及升级经验依然是致命的,因为他们不清楚下一场战争需要什么样的飞机,也没有足够的技术储备制造出一架这样的飞机。

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F-35是提醒人们美国国防工业进入新时代的产品,这里不谈F-35的优缺点,我们唯一需要知道的就是,美国三军及其盟友的第五代主力战术飞机仅仅由一家公司去制造,而且在未来的几十年间,除非国际局势发生重大变化,洛克希德•马丁公司不会有任何竞争对手。就像上文说到的那样,这意味着剩下的公司在战斗机领域会逐渐失去竞争能力。这对飞机制造商来说是无法接受的损失,诺斯罗普•格鲁曼、洛克希德、波音这三家公司去年在广告和政治捐款上的投入均超过了2000万美元,对这些飞机制造商来说,他们的目的不是接下“这一个”项目,而是拿下这之后几十年的各种合同。无论是F-35,还是现在的LRS-B,对这些制造商来说都是输不起的合同,因为新飞机的开发和生命周期远超过去,这些赢得合同的公司,在合同结束之后,在此型飞机上的技术优势远远高于其他公司。

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隐身轰炸机也一直是美国空军的痛楚,B-2轰炸机曾经是美国空军的掌上明珠,B-2项目在保密性极高的状态下进行,外界对其的炒作和谣言也一直没有停止,B-2最初计划生产超过100架,但是由于成本持续增加以及地缘政治风向的变化,B-2的数量被持续削减,而采购数量越少,单价就越高,这个耗费了450亿美元的先进轰炸机项目最终只制造出了21架,每架的单价超过22亿美元。2架B-2等于一艘核动力航母,这已经是世人皆知的段子了。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

看到这颗皇冠上的明珠被华盛顿的预算内斗变成了牺牲品之后,不光是诺斯罗普公司,空军也知道不能再生产如此昂贵的轰炸机了。但是空军的新型轰炸机LRS-B和它的前辈B-2一样,也被计划制造大约100架,而不同的是,空军想了一个保证这个产量的点子,其单价只有B-2的1/4,约5.5亿美元。回顾美国空军的采购历史,这个价格简直是在开玩笑。B-2的生产成本(不包括研究和开发成本)就已经高达7亿美元,1997年的7亿美元。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

由于LRS-B是一架相对成本较低的轰炸机,外界判断其没有很大的技术跨度,外形可能类似B-2和X-47B的综合体。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

美国空军清楚B-2的悲剧,所以想要保持这5.5亿美元的造价,毕竟这关乎着LRS-B的采购数量,LRS-B也必然不会像B-2那样采用重多未成熟的先进技术,也许LRS-B可以在雷达屏幕上销声匿迹,但它是否能够悄无声息的躲过国会的预算审查,任然是一个大大的问号。另一方面,地缘政治的变化同样影响着LRS-B的命运,现在美国政府的将战略重点放在了广袤的太平洋,但是美国至今仍未和这里潜在的主人:中国发生任何冲突,反而在中东地区进行了几场极为迅速和小规模的战争,对于如何针对反介入作战及抑制中国快速发展的海空力量,似乎并不是一个优先选项,相对于中国的威胁,活跃在中东地区的ISIS反而是目前的头号大敌,正是因为这样,美国空军才不需要一架目前只能用来打击丰田皮卡的高端隐身轰炸机。

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

不久之前诺斯罗普公司发布的宣传片中的“大家伙”,它会不会就是LRS-B呢?

美军新一代远程战略轰炸机LRS-B项目

不管LRS-B项目的前景如何,诺斯罗普•格鲁曼似乎已经做好了准备,并且为削减项目成本表现出了积极的姿态,上文中提到,这次的招标,制造工厂的问题并不进入筛选条件,但诺斯罗普•格鲁曼已经开始了“麦哲伦”计划,这个计划可能正是为LRS-B准备的大型载人航空器制造中心

它位于佛罗里达州的墨尔本,经过长时间的发展,美国的大型作战飞机生产基地似乎又回到了几十年前的状态,都集中在了洛杉矶/棕榈谷、圣路易斯和沃斯堡,而“麦哲伦”计划,无疑可以为美国的航空制造业注入一剂强心脏。

这个计划建造的航空器中心,占地面积接近70000平方米,可容纳1500名工人,将于2019年完工。LRS-B项目究竟是一帆风顺还是会充满曲折,让我们拭目以待。

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